Return To Forever

Grupo creado por el pianista y teclista Chick Corea, cuya formación varió repetidas veces, pero que estuvo originalmente integrado por el contrabajista Stanley Clarke, el saxofonista Joe Farell, el percusionista Airto Moreira y la vocalista Flora Purim. Como era la norma en la escena jazzística de principios de los 70, momento en el que Corea ideó esta propuesta, estaba enteramente dedicada al jazz-fusión, a la vertiente eléctrica del género. Nada sorprendente para un músico que había colaborado con Miles Davis a finales de los 60, justo en el momento del despertar del estilo, y que quería volver a la senda ‘mainstream’ tras explorar el jazz vanguardista, experimental y acústico con su cuarteto Circle.

No obstante, como ocurría con casi todos los proyectos del pianista estadounidense, estableció su propia concepción de la fusión, pues en lugar de acercarse al rock y al funk, optó por introducir elementos de las músicas españolas, latinas y brasileñas. Por otra parte, fue un acercamiento predominantemente melódico, ambiental, lo que contrastaba enormemente con la fusión más enérgica, ruidosa y casi bailable que trataba de emular al rock.

Sin embargo, progresivamente fue evolucionando y lo hizo acercándose al resto de propuestas clave del estilo, esto es, Miles Davis y Herbie Hancock, pero también los grupos liderados por antiguos compañeros, como la Mahavishnu Orchestra de John McLaughlin, o Weather Report de Wayne Shorter y Joseph Zawinul. Además, cada vez fue más evidente el giro roquero, cosa que se apreció en los sucesivos cambios de formación y en las influencias tomadas del rock progresivo de Yes o King Crimson. Eso sí, incluso en su época más roquera y, todo hay que decirlo, exitosa, el grupo fue uno de los más personales y brillantes de la escena fusión.

En 1971, Chick Corea compaginaba su discografía en solitario, su vanguardista grupo Circle y su colaboración con Stan Getz. Del grupo de este último se trajo a Clarke y Moreira para la formación original de Return To Forever, nombre que tomó de la primera pieza que compuso para la nueva banda. Antes de terminar el año, en Noviembre, el quinteto ya se subió junto a un escenario, el del neoyorquino Village Vanguard. Meses después grabó su álbum debut, Return To Forever (ECM, 1972), que no suele considerarse el primer trabajo del quinteto al estar firmado por Chick Corea y, más importante aún, por no editarse en Estados Unidos hasta 1975.

También en 1972 estuvo listo el segundo disco, Light As A Feather (Polydor Records), el primero con el nombre del grupo en la carátula, aunque compartiendo protagonismo con Chick Corea. En el tercer álbum, Hymn Of The Seventh Galaxy (Polydor Records, 1973), ya se hicieron efectivos los primeros cambios de formación. Moreira y Purim abandonaron la banda para desarrollar su propio proyecto y se incorporaron el guitarrista Bill Connors (de Spiral Staircase) y el percusionista Lenny White (de Azteca). Entre tanto, también el batería Steve Gadd había estado involucrado una temporada con el grupo.

En 1974, y una vez que la banda ya había tomado la senda roquera-progresiva, Connors dejó el grupo, siendo reemplazado por Earl Klugh y, finalmente, por el virtuoso jovencito Al di Meola. Al final de ese mismo año ya estaba listo el cuarto LP, Where Have I Known You Before (Polydor Records, 1974), al que siguió, meses después, No Mystery (Polydor Records, 1975), ambos con la misma formación de cuarteto.

Tras optar por Columbia Records, la banda presentó en 1976 Romantic Warrior, su mayor éxito comercial, y la obra en la que más evidente es la influencia roquera. Pero a pesar de eso, o quizá precisamente por eso, Corea rehizo la banda por completo. Mantuvo a Stanley Clarke, recuperó para la causa a Joe Farrell y convocó a su mujer, Gayle Moran (que había colaborado con la Mahavishnu Orchestra), al batería Gerry Brown, a los trombonistas Harold Garrett y Jim Pugh y a los trompetistas John Thomas y James Tinsley. Estos fueron los intérpretes que grabaron el último trabajo de la primera etapa, Musicmagic (Columbia Records, 1977). En Mayo de 1977, el grupo inmortalizó el concierto ofrecido en el Palladium Theater de Nueva York, editado como Live (Columbia Records, 1978 ), y reeditado como Live: The Complete Concert. Por entonces, la primera etapa había terminado.

En 1983, Corea reunió a Al di Meola, Stanley Clarke y Lenny White para una puntual gira. No obstante, el retorno del grupo se produjo en el 2008, cuando el pianista contó de nuevo con di Meola, Clarke y White para una extensa gira por Estados Unidos y Europa, que fue documentada en el DVD Live At Montreux 2008 (Eagle Records, 2008) y en el directo Returns (Eagle Records, 2009). La reunión ofreció la oportunidad de ver sobre un escenario a una de las propuestas más destacadas de la historia del jazz y no sólo del jazz-fusión. De hecho, el éxito de la gira prueba lo bien que le estaba sentando el paso del tiempo al proyecto. Es sintomático que, sólo en el 2008, llegaran a las tiendas dos recopilatorios: The Definitive Collection (Verve Records) y The Anthology (Concord Records).

En el 2011 se produjo una nueva gira, para la que Corea quiso inicialmente contar con Bill Connors dada la negativa de Al di Meola de participar en esta nueva serie de conciertos. Problemas de salud impidieron a Connors echarse a la carretera, de modo que el pianista contó finalmente con el guitarrista Frank Gambale y con el violinista Jean-Luc Ponty. Buena parte de los asistentes a los directos los consideraron aún más interesantes que los correspondientes a la precedente gira, afirmación que apoya las interpretaciones inmortalizadas en el directo The Mothership Returns (Eagle Records, 2012).

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